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Zona Norte
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Un territorio principalmente de llanura con algunos focos volcánicos activos e importantes ríos, los cuales atraen la atención de turistas nacionales e internacionales. La cultura indígena, los deportes extremos y la conservación de la flora y fauna se entremezclan en esta zona. Un destino para todos los gustos.
Esta zona abarca la Fortuna de San Carlos donde está el Volcán Arenal (1633 m.s.n.m), un cono volcánico que ha servido para el estudio de científicos dbido a su actividad continua (sin ser peligrosa). Es una atracción natural para disfrutar, emisiones de lava contrastadas con la oscuridad de la noche. Previo a las erupciones era conocido como Cerro Arenal. El 29 de julio de 1968 despertó con un a violenta erupción y desde entonces se ha mantenido en constante actividad.

Forma parte del Parque Nacional Volcán Arenal y junto con el Volcán Cerro Chato y las márgenes del Lago Arenal (al sur del volcán) conservan una rica vida silvestre, más del 50% de especies de aves de todo el país y tres de las especies más amenazadas de mamíferos: la danta, el jaguar y el oso hormiguero caballo.

En las faldas del Volcán Arenal es posible bañarse con las deliciosas y hasta terapéuticas aguas termales del Río Tabacón. Una serie de piscinas llenas de minerales, a unos 37°C de temperatura y rodeadas de exuberante vegetación.

Al costado está el Lago Arenal (88 kms cuadrados) creado artificialmente en la década del 60 para la generación de energía hidroeléctrica. No sólo es posible recorrerlo y disfrutar de su belleza escénica sino que además se pueden practicar deportes como windsurf, la navegación con vela y la pesca.

La Fortuna ofrece gran variedad de atractivos turísticos como practicar canopy, recorrer  puentes colgantes y subirse a un teleférico desde donde se aprecia  una vista panorámica del Lago Arenal y la cara oeste del volcán así como la densidad del bosque. Aquí está además la Catarata de la Fortuna, con 70 metros de impresionante belleza natural, bordeada por un sendero que muestra todo su esplendor.

Hacia el sur de La Fortuna, en la Cordillera de Tilarán, encontramos la Reserva Biológica del Bosque Nuboso de Monteverde (5000 hectáreas) de gran importancia para la protección del bosque nuboso y sus más de 3000 especies de plantas, con más de 500 especies de orquídeas, convirtiéndolo en el lugar con mayor densidad de orquídeas por kilómetro cuadrado del mundo.

Además aquí viven unas 120 especies de anfibios y reptiles, más de 400 especies de aves y de 100 especies de mamíferos.  

Este lugar fue originalmente habitado por campesinos provenientes de Miramar, San Ramón y Esparza pero fue tras la llegada de cuáqueros estadounidenses en los años 50s que se fundó la reserva.

En el poblado de Santa Elena, previo a la reserva se encuentran diversos servicios y atracciones de propiedad privada como el parque Selvatura con puentes colgantes, un canopy y un mariposario que alberga una de las colecciones privadas de insectos más grandes del mundo.  

También se puede visitar la reserva privada más grande de Costa Rica, el Bosque Eterno de los Niños, 22,000 hectáreas de bosque húmedo que pueden ser visitada por medio de senderos. Desde aquí se obtiene una magnífica vista del volcán Arenal.

El Volcán Tenorio se encuentra a poca distancia de el Arenal y en sus faldas es posible disfrutar del magnífico y popular Río Celeste, el cual toma su color turquesa en el sector de Los Teñideros donde las aguas transparentes provenientes de dos fuentes diferentes se unen y se tiñen debido a los minerales que se transportan, esta es una reacción química de belleza única.

El pueblo de Tilarán posee un gran desarrollo comercial gracias a la energía eólica. Es posible visitar los espectaculares aerogeneradores de varios metros de altura. Desde aquí se pueden organizar excursiones a otras zonas como Monteverde y Río Celeste.

Al extremo oeste de la Zona Norte, en las Llanuras de Guatuso, se encuentra el humedal de Caño Negro y el lago Caño Negro (800 hectáreas), el cual está compuesto por un lago estacional y pantanos, sus tres metros de profundidad son el hogar del pez Gaspar, un fósil viviente de la era de los dinosaurios. Esta región sirve de amparo para especies de flora y fauna en peligro de extinción, además un oasis durante el sol del verano. Es posible apreciar su belleza recorriendo el humedal en bote.  

Cercano a Caño Negro, está la Reserva Indígena Maleku, cuyos pobladores indígenas habitan en los Palenques del Sol, Margarita y Tonjibe. Ellos mantienen sus tradiciones por medio de bailes, comidas, artesanías (hamacas y bolsos) y en el uso de herramientas tradicionales de cacería. Es posible visitar esta reserva y aprender de su cultura, una experiencia inolvidable que vale la pena experimentar.  

Otros atractivos de impresionante belleza son las famosas e impresionantes Cavernas de Venado, descubiertas en 1963. Existen debido a la erosión y fricción de ríos subterráneos que crearon laberintos, pasadizos y salas de hasta 8 metros de altura por 10 metros de ancho. Es una formación de piedra caliza única de más de 2 millones de años de antigüedad.

Al este de la zona norte de Costa Rica  está la región de Sarapiquí, con alta humedad y densa vegetación siempre verde. Aquí está la Estación Biológica La Selva, fundada en 1954 para el estudio de los bosques tropicales. Pertenece a la OET (Organización de Estudios Tropicales) y es una de las reservas más antiguas del país.

El Río Sarapiquí es sin duda la atracción principal de esta región y su serpenteante cauce que acompaña fincas y densa selva hacen su recorrido una experiencia única. Sus diferentes grados de dificultad lo hacen ideal para la práctica del rafting. Adrenalina mezclada con naturaleza.

Otra localidad de la zona es Los Chiles, una ciudad ubicada junto al Río Frío, a pocos kilómetros de la frontera con Nicaragua. Aquí se encuentra un sistema de canales fluviales que pueden ser recorridos en bote. Desde aquí se pueden organizar giras a Caño Negro.

Además está Ciudad Quesada, la cabecera del cantón de San Carlos y centro administrativo de la Zona Norte. Visite uno de sus atractivos como es el Mercado Central, donde se puede disfrutar de suculentos desayunos.
 
 
Clima:
Esta zona es considerada especialmente lluviosa por lo que no se puede precisar una estación seca bien definida como el Valle Central o la Zona Pacífica, por lo que se establecen mínimos de precipitación entre los meses de marzo y abril, los meses de mayo y febrero presentan condiciones de lluvia intermitentes a manera de meses de transición. La humedad proveniente del Mar Caribe mantiene la zona bajo constantes lluvias por lo que para quienes visitan esta zona deben venir preparados para disfrutar de la lluvia.

Los promedios de temperatura en las partes bajas y llanuras oscilan entre los 20 grados Celcios y los 30 grados como las máximas en los meses más secos. Por el contrario en la zona de Monteverde  por encontrarse en zona de altura, las temperaturas se establecen entre 15 y 22 grados, la región  presenta gran cantidad de humedad y nubosidad.

Geografía:
Las llanuras comprendidas por las Llanuras de Guatuso y  las Llanuras de San Carlos forman parte de la Sub Vertiente Norte, y corresponden a las cuencas del Río Frío, San Carlos y Sarapiquí.  Sus tierras son dedicadas principalmente al pastoreo de ganado.  Las llanuras de San Carlos tienen entre un 50 a 70% de su territorio cubierto de pastos, las de Guatuso y Sarapiquí los pastizales ocupan entre un 30 y un 50% y las de Los Chiles no superan el 30%.  La zona de San Carlos pasó de productor de ganado de engorde a lechero, motivado por el desplazamiento  de reses provocado por las erupciones del Volcán Poas en los años 60s.

La zona es bañada por gran cantidad de ríos que depositan sus aguas en el Río San Juan y el Lago de Nicaragua, siendo los principales Río Frío, San Carlos, y el Sarapiquí.

Monteverde presenta una topografía diferente a las llanuras, es parte de la Cordillera de Tilarán, la cual es rica en depósitos de cuarzo con contenidos de oro, sobre todo en los Montes del Aguacate, al sur de la Depresión de Tapezco, razón por la cual estas montañas cobraron mucha notoriedad entre las exploraciones mineras.  La zona de Monteverde es escarpada y presenta un terreno muy irregular, en pequeñas distancias se puede ascender  o descender muchos metros.

 
 
 
Las llanuras del norte
Las alturas
Hacia el río
Las llanuras del norte
Desde el extremo occidental de la Zona Norte y limitado por  la Cordillera Volcánica de Guanacaste, la afluencia de los ríos que corren hacia las Llanuras de Guatuso hacen una pausa para dar un aliento de vida a muchas especies de aves acuáticas y reptiles durante la estación seca.  El humedal de Caño Negro tiene un ecositema sumamente frágil y su protección es de suma importancia para la conservación de humedales en el mundo.

Compuesto por un lago estacional y rodeados de pantanos, el lago Caño Negro tiene una superficie de unas 800 ha y tres metros de profundidad, siendo realmente el área de rebalse del Río Frío.  Este es el hogar del pez Gaspar, un superviviente de la era de los dinosaurios.  El humedal tiene una belleza cautivadora, muchas de las especies de flora y fauna que comparten aquí,  están en peligro de extinción.  Durante un recorrido en bote usted puede abstraerse y sumirse en los murmullos de la naturaleza, ella le hablará de como cantan los pájaros, de como duermen las iguanas colgadas en las ramas a la luz del sol y de como los peces, curiosos se acercan para ver quien rompe la quietud del agua.

Cerca de Caño Negro, en el extremo norte, se asoma en el mapa una comunidad ancestral y de costumbres arraigadas en el tiempo, la Reserva Indígena Maleku reúne a un  grupo de pequeñas comunidades de los indios Malekus, una rama de los chibchas.  Los Palenques del Sol, Margarita y Tonjibe son los nombres de estas comunidades que mantienen sus costumbres en el baile, alimentación, en el uso de herramientas tradicionales de cacería y en la fabricación de hamacas y bolsos.
Entre las ciudades importantes de la región de Zona Norte destacan Ciudad Quesada, cabecera del cantón de San Carlos; una comunidad eminentemente agrícola y de un desarrollo sostenido sobresaliente.  Ciudad Quesada es el centro administrativo de la Zona Norte y su influencia en los procesos socio-políticos y económicos es patente.  Aparte de su posición geográfica estratégica en la región es también un lugar encantador para conocer las comunidades rurales, su Mercado
Central es un gran atractivo para comprar o sólo para visitarlo, los desayunos en este mercado son de los más ""piropiados"" de la zona.

Otra comunidad a mencionar  es la de Los Chiles,  está ubicada a muy pocos kilómetros de la frontera con Nicaragua, junto al Río Frío. Desde aquí se puede organizar una gira a Caño Negro, dedicarse a la pesca o hacer un recorrido por los diferentes sistemas fluviales que componen la zona.
La región de Zona Norte es inagotable en cuanto a la variedad de lugares por visitar, se puede hacer difícil la elección pues la naturaleza se ha encargado de reunir en esta región un sin número de maravillas.  Desde las Cavernas de Venado, descubiertas hace menos de cincuenta años, con una longitud de 2000 metros y una geología única, y que tiene galerías que no han sido todavía exploradas,  hasta la belleza sobrecogedora de las aguas color azul de Río Celeste. En el sector de este famoso río llamado El Teñidero las aguas transparentes que provienen de dos fuentes diferentes se unen y se tiñen de un color azul turquesa profundo e intenso, gracias a este fenómeno químico la naturaleza ofrece un espectáculo maravilloso, la belleza de las aguas es igualada solo por la belleza del paisaje circundante que hacen de este sitio una bella experiencia.






  Los  primeros pobladores de la zona próxima a la frontera con Nicaragua denominada actualmente  como Zona Norte eran indígenas descendientes de los grupos Corobicies, denominados actualmente Malekus o Guatusos.  Eran sin duda, de las  poblaciones indígenas que asumieron una oposición más fiera y un rechazo total hacia los invasores españoles, la comunidad de los indios Guatusos o también conocidos como Botos, habitaban el territorio comprendido en las llanuras contiguas a los ríos Zapote y Frío para cuando los españoles tocaron estas  tierras actualmente costarricenses.

A diferencia de otros grupos indígenas luchaban evitando el contacto con los españoles, lo cual constituía su mejor defensa.   Grupos de diestros flecheros atacaban a la distancia matando a gran número de enemigos y de esa forma evitaban la lucha cuerpo a cuerpo, en  la cual estaban en clara desventaja.

A partir de 1750 varias expediciones lideradas por religiosos entraron en la zona siendo casi imposible lograr contacto con las comunidades guatusas y siendo también difícil establecer poblados coloniales pues el terreno suponía muchas dificultades. Esta falta de atractivo hacia estas zona por parte de los primeros pobladores del Valle Central logró que, hasta mediados del Siglo XIX, las comunidades indígenas no presentaran cambios significativos.  Se mantuvo intacta la autonomía de comunidades indígenas como Guatuso y Talamanca gracias a la indiferencia de los nuevos colonos.

A partir de 1820 el joven estado costarricense incentivo mediante premios a los exploradores la búsqueda de rutas o caminos con los que se pudiera penetrar y comunicar esta región con el interior del país.  A pesar de que se otorgaban tierras, no se logró avanzar mucho en esos años ni en lograr un contacto con los grupos indígenas.  El entusiasmo inicial de este proceso si logró la organización de expediciones hacia las bastas llanuras de zona norte.
Para 1860 la población guatusa tuvo violentos episodios armados por parte de los exploradores de los árboles de caucho, que era abundante a lo largo de todos los ríos que desembocaban en el San Juan.  En estos encuentros las poblaciones indígenas fueron víctima de gran cantidad de asesinatos y depredaciones.  A partir de estos encuentros aumentó la presencia de ""blancos"" en la zona e irremediablemente las poblaciones de indios Malekus comenzó a decrecer hasta casi llegar a desaparecer.

Más hacia el sur este, la zona de Arenal pasaba desapercibida para el resto del país, principalmente frecuentada por los Malekus, y salvo por algunas expediciones, estas tierras estaban prácticamente vírgenes hasta 1930 cuando se comienzan a trasladar algunos pobladores del centro de Costa Rica y algunos otros desde Nicaragua, la zona conocida como Burió cambió su nombre en La Fortuna, a los pocos años de establecerse gracias a la fertilidad de sus tierras y a partir de 1952 junto con La Tigra, pasa a formar parte como distrito número siete de del cantón de San Carlos.  A partir de este momento la zona comienza a desarrollarse en el campo de la ganadería y la agricultura y es a partir de los años sesentas en que dos eventos cambian para siempre la fisonomía de la zona.  El primero fue el despertar del Volcán Arenal a las 7:30 de la mañana del 29 de julio de 1968, y el segundo, el desarrollo hidroeléctrico de la represa del Lago Arenal.  A partir de estos acontecimiento la zona sufre paulatinamente una diversificación de sus actividades económicas, siendo actualmente una de las más importantes la del turismo, la cual es alimentada por la atracción poderosa que genera uno de los volcanes más activos de América.
La mayoría de las comunidades de zona norte tienen un desarrollo reciente, a pesar de su riqueza nunca fueron consideradas prioritarias para los gobiernos de turno, pocas exploraciones y pocos asentamientos  fueron el común denominador de las poblaciones ""detrás"" de la Cordillera Volcánica Central.

Las poblaciones colindantes con el actual Parque Nacional Braulio Carrillo, no fueron la excepción, a pesar de que las primeras incursiones documentadas en el río Sarapiquí datan de 1539,  y relatado por los comandantes Alonso Calero y Diego Machuca de Suazo, durante una exploración en el Río San Juan se encontraron en las márgenes del Río Sarapiquí con un grupo indígena  atacado por otro grupo llamado Votos.  Esta es de las primeras menciones sobre el río, el cual en las siguientes décadas se convirtió en un importante medio de comunicación fluvial para legar al río San Juan.

Otro capítulo importante del Río Sarapiquí fue durante la Campaña de 1856, en una estrategia por terminar con la amenaza filibustera el ejercito mando una columna  a finales de marzo a través del río para cortar la comunicación con el San Juan, esta se enfrentó el 10 de abril con los enemigos, librando una fiera batalla. Luego, el 22 de diciembre, una de las batallas que decidió el fin de la amenaza se llevó a cabo gracias a la valentía del grupo de la división de vanguardia al mando del mayor Máximo Blanco.  Recorrieron todo el Río Sarapiquí con botes hechos por la misma división, llegaron a la desembocadura con el San Juan llamada La Trinidad y atacaron por sorpresa, aniquilando casi toda la formación filibustera, luego siguieron por el San Juan para capturar los vapores del Tránsito, con los cuales Walker se abastecia cortando esta importante vía de abastecimiento y dando un golpe mortal a los mercenarios filibusteros. 
Estos acontecimientos, también pusieron en el mapa la importancia del Sarapiquí como medio de comunicación fluvial. Con el tiempo la zona se desarrollo agrícola y agropecuariamente y en el final del siglo XX tomó auge como destino turístico.  En un plebiscito reciente la comunidad promovió la necesidad de declarar al Río Sarapiquí como Patrimonio  Natural Histórico, para proteger su cuenca y evitar utilizar su caudal en proyectos hidroeléctricos.



 
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